Midi-Pyrénées

The Midi-Pyrénées is divided into the departments Ariège, Aveyron, Gers, Haute-Garonne, Hautes-Pyrénées, Lot, Tarn and Tarn-et-Garonne. In the old days, this realm was ruled by the counts of Toulouse. The province is very diverse. Especially when you enjoy nature, walking, mountain scenery, culture and beautiful car journeys, this province in France is a good choice for the Summer holidays. In Winter the south of this province is interesting, with the famous Winter sports stations like Ax-les-Thermes and Font Romeu in the Pyrenees mountains. The capital is Toulouse. But the most famous town in the Midi-Pyrénées is without doubt, Lourdes, followed by the most famous Cathar castle in the world: Montségur.

Below we would like to show you some of the most interesting places to see in the Midi-Pyrénées.

THE NORTH

Rocamadour
This famous pilgrim site is a very popular day trip in Summer for both the French as well as foreign visitors. On top of a 150 meter high rock lies the old town, called the Cité. Between the 12th and 14th century this town was an important stop on one of the routes to Santiago de Compostela.

You can stroll through the old streets which are filled with souvenir shops and little restaurants and bars. The town can be best photographed from the road on the opposite site of the town.

Interesting sites are among others: the Black Madonna in the Chapelle Notre Dame, the large stair case following the stations of the cross to the 14th century castle and the Grotte de Merveilles nearby, where you can admire prehistoric cave paintings in a small grotto.

Tip: When you are driving towards the Cité, you will arrive at a large parking, from where you can walk towards the castle and the large stair case which lead to the old town. At the end of your visit you can use the elevator to go back up.

At Moissac the river Tarn starts its journey. This lovely town is lying leisurely in between the vineyards, as many French towns do. A visit to the 7th century abbey of St. Pierre is an absolute must. This abbey was plundered by Arabs, Normans and Hungarians throughout the ages. In 1047 it was annexed to the famous abbey of Cluny. Under abbot Durand de Bredon, the abbey florished. In the 12th century it became the most important abbey of France. There are lovely details all around and inside the abbey.

Conques is situated in a beautiful landscape, on the banks of the river l'Ouche, which has grinded itself deep into the rocks to create a gorge. The Gorges de Dourdou is one of the most beautiful of the area. In medieval Conques you van visit the Romanesque abbey church of St. Foy. Building work started in the 11th century and were completed in the 12th century. This abbey was very powerful and rich. It also gave refuge to pilgrims who were on a journey to Santiago de Compostela.

Albi
Albi was called Albiga in Roman times. In the Middle Ages, Albi became the seat of a bisshop. In the Scriptorium, the most important liturgic books were copied. The Albigensians, a group of Christians with several contrasting ideas, also known as the Cathars, were sometimes named after the town of Albi, eventhough the Albi was never the most important centre of Catharism. After the Religeous Wars in the 16th century, new industries are introduced in the 17th century like glass blowing and brick baking. in the 18th century also yarn, ropes and candles were produced here.

The most important place to see is the cathedral and the La Berbie Palace. The cathedral of Sainte-Cecile was built between 1282 and 1480 in Gothic style, and is the largest brick building in the world. The interior is breath taking and worth a visit.

The Pont Viex is the oldest bridge from the 12th century. It has 8 arches and is 151 meters long. In the Musée Toulouse-Lautrec you can see a collection of paintings, drawings, posters and lithographs of the artist. The museum is housed in the Palais de la Berbie. This palace was originally the 13th century bisshop's palace. Near the castle are wonderful gardens, close to the Tarn river. Also visit the Saint-Salvy church with its beautiful Romanesque cloister from the 13th century. Albi is also a nice town to just stroll through, it has some really nice shops. The Renaissance buildings and the home of art painter Henri de Toulouse-Lautrec are also worth a vist.


The text below has not been translated into English yet. I apologise for the inconvenience!


In de Tarn, in het noorden van de provincie, ligt het indrukwekkende prehistorische natuurgebied de Sidobre. Hier liggen aparte steenformaties waaronder de zogenaamde 'bevende stenen' (Roches Tremblantes). Het gebied is zo oud, dat de eerste mens die deze vreemde steenformaties in de oertijd aanschouwde, de plaats direct heilig verklaarde. De rotsen kregen in de loop der tijd ook namen.

Vandaag de dag is het een toeristische attractie, compleet met bezoekerscentrum, uitgezette wandelingen en autoroutes. De route is vrij goed aangegeven.

Het Canal du Midi
Om de gevaarlijke zeeroute om Gibraltar (de beruchte poort van Hercules) te vermijden, waren er in de Romeinse tijd al plannen om een verbinding te graven tussen de Middellandse Zee en de Atlantische Oceaan. Pas veel later werd deze waterweg gerealiseerd. Het 240 km lange Canal du Midi werd in de 17de eeuw gegraven, en loopt van Toulouse via Carcassonne en Narbonne tot aan Sète aan de Middellandse Zee. Het project stond onder leiding van baron Riquest.

Er zijn ruim 100 sluizen nodig om de hoogteverschillen te overbruggen. En om de hoog gelegen delen van het kanaal voldoende waterstand te garanderen, heeft men, bestaande rivieren benuttend, tussen Villefranche en Castelnaudary een groot waterreservoir aangelegd.

Het kanaal is niet geschikt voor schepen groter dan 30 meter lang en 1.60 meter diep. Vandaag de dag wordt het kanaal voornamelijk gebruikt voor de pleziervaart.

Toulouse
Toulouse is de hoofdstad van de regio Midi-Pyrénées. Ze is gelegen aan de rivier Garonne. Toulouse heeft sinds de dertiende eeuw een universiteit, de eerste in Frankrijk buiten Parijs. Rond 200 voor Christus werd Tolosa Tectosagum door de Galliërs gesticht. Rond 120 v. Chr. werd er een Romeins legioen gelegerd. Onder Diocletianus (284-305) werd Toulouse een ommuurde Romeinse stad met theaters, openbare baden, tempels etc. Bij de aanleg van de metro zijn hiervan resten teruggevonden.

In 418 veroverden de Visigoten Toulouse. Toulouse werd geregeerd door de koningen: Walia (418), Theodorik I (418-451), Thorismond (451-453), Theodorik II (453-466), Eurik (466-484) en Alarik (484-507). In 507 veroverde de Merovingische (Frankische) koning Clovis het koninkrijk van de Visigoten. In de periode daarna raakte Toulouse in de vergetelheid. In 721 werd de stad veroverd door de Arabische emir Al Samh. Doch na de overwinning van Karel Martel bij Poitiers werd Toulouse Frankisch.

De geschiedenis van het graafschap Toulouse begint in 778, toen Karel de Grote Chorson tot graaf van Toulouse benoemde. Toulouse kende in die periode een vorm van godsdienstvrijheid, waar met name de Katharen van profiteerden. Tijdens de Kruistocht tegen de Katharen (begin 13de eeuw) onder leiding van Simon de Montfort, werden Béziers, Carcassonne en ook Toulouse op wrede wijze overwonnen. Het eerste Franse klooster van de Dominicanen die tegen deze ketterij predikten bevond zich in Toulouse.

Bezienswaardig zijn vooral de kathedraal Saint-Etienne en de Saint-Sernin kerk, maar het is vooral goed winkelen in deze grote stad.

HET ZUIDEN

Lourdes
De oude stad en wereld-beroemde bedevaartplaats ligt op ruim 400 meter hoogte aan de Gave de Pau. De ontwikkeling van Lourdes, van de vroegere bescheiden marktplaats tot het drukst bezochte Mariapelgrimsoord ter wereld, dateert van na 1858, toen de 14-jarige Bernadette Soubirous, dochter van een arme molenaar, in een grot van de nabijgelegen Massabielle-rots achttien maal een in het wit geklede vrouwengestalte zou hebben gezien.

Op 15 maart van dat jaar zou deze zich bekend hebben gemaakt als de 'Onbevlekte Ontvangenis'. In 1862 bevestigde de bisschop van de diocees Tarbes (waaronder Lourdes ressorteerde) de bovennatuurlijke oorsprong van de verschijningen en in hetzelfde jaar werd begonnen met de bouw van een kerk de Basilique Supérieure op de rots der verschijning.

In 1866 trad Bernadette in bij de Soeurs de la Charité in Nevers. Ze stierf in 1879, werd in 1925 zalig en vervolgens in 1933 heilig verklaard. Lourdes wordt jaarlijks bezocht door zo'n 5 miljoen bezoekers.

De internationale pontificale mis vindt plaats in de ondergrondse Pius X basiliek. Vertrekt u wel bijtijds; de ervaring leert dat de Pius X basiliek een uur voor de mis al vol zit.

In het Diarama krijgt u het levensverhaal van Bernadette (ook in het Nederlands) te horen. Hierna kunt u een wandeling maken langs het cachot en de molens waar Bernadette en haar familie hebben gewoond.

Een ieder die dat wil kan ook een bezoek brengen aan de baden. Om 16:30 uur is er een sacrementsprocessie ofwel ziekenzegening. Een indrukwekkende belevenis, die u zeker niet mag missen.

Verder kunt u een bezoek brengen aan het museum van Lourdes, of gewoon lekker wandelen door het oude stadje.

In Auch kunt u de prachtige kathedraal bekijken. De kathedraal is beroemd om haar roodviolette gebrandschilderde ramen en vooral om de 113 gebeeldhouwde koorbanken.

De Ariège is een schitterend bergachtig gebied, gelegen in het zuiden van de provincie Midi-Pyrénées. Hier bevinden zich talloze indrukwekkende grotten, maar ook de beroemde katharenburcht Montségur en diverse skioorden zoals Ax-les-Thermes en Font Romeu.

Montségur
Dit is het beroemdste Katharenkasteel van Frankrijk, gelegen vlakbij het gelijknamige dorpje, waar u overigens heerlijk kunt lunchen. Op de plaats van een eerder bouwwerk verrees in 1204 een tweede burcht, waar de soldaten van Pierre-Roger de Mirepoix werden gelegerd. Om het kasteel leefde een Katharengemeenschap. Montségur was één van de laatste Katharenburchten en moest en zou worden ingenomen, maar dat was nog niet voor elkaar. Het beleg begon in juli 1243. Maanden later in barre winterse omstandigheden, werd er door de kruisvaarders een katapult gebouwd, die de gebouwen van het kasteel kapot schoten. Op 1 maart werd er een bestand gesloten dat 15 dagen zou duren. Pierre-Roger besloot zich over te geven in ruil voor de belofte dat hij en zijn garnizoen zouden worden gespaard.

Tijdens het beleg ontsnapten enkele Katharen met onbekende bagage uit het kasteel. Dit zou de basis worden voor vele Graal legenden. Alle andere Katharen die zich niet bekeerden tot het katholieke geloof belandden op de enorme brandstapel, waar zij zich "vrijwillig" op stortten, blij om het aardse achter zich te laten, uitgeput als ze waren van het maandenlange afzien in de kou.

De burcht die u nu ziet is de ruine van een derde kasteel, dat door de nieuwe heer van Mirepoix, Guy de Lévis II, in 1245 werd gebouwd op de kapotte resten van het vorige bouwwerk. Aan de voet van de donjon, aan de noordwestkant, liggen de overblijfselen van het Katharendorp, waar men opgravingen verricht. Beneden, iets boven de parkeerplaats, staat het monument dat is opgericht ter nagedachtenis van de Katharenverbranding van 1244. Het geheel ligt in een bijzonder mooi landschap.

In het zuiden ligt het indrukwek-kende berggebied van de Pyreneeën. Deze regio wordt steeds meer gezien als een apart land. De bergketen, die van zee naar zee strekt en de grens vormt tussen Spanje en Frankrijk, ont-stond tussen 380 en 280 miljoen jaar geleden. Spanje werd met enorme krachten tegen Frankrijk aangedrukt, waardoor het gebergte ontstond en in de loop der tijden werden de Pyreneeën door erosie uitgesleten. Dankzij deze natuur-krachten is er een prachtig land-schap ontstaan, waar natuur en cultuur hand in hand gaan. Het is een bijzondere streek die zijn geheimen nog niet heeft prijs-gegeven.

Door diverse, vaak langdurige overstromingen in Europa in de oertijd, waren de berggebieden van zowel de Montagne Noire, het Centraal Massief en de Pyreneeën "eilanden", waar het leven voortging. Met name in deze gebieden leefde de oermens, waarvan de oudste overblijfselen van menselijke bewoning in Europa (450.000 jaar oud) zijn gevonden in de grotten bij Tautavel. De Cro-Magnon, een afstammeling van de Zuid-Afrikaanse San, die zo'n 30.000 jaar geleden de oermens verdrong, leefde o.a. in de bergen als herder. Door de grote kuddes schapen en geiten was het gebied tegen 6000 v. Chr. enorm veranderd door overbegrazing. Het houden van schapen en geiten in het gebied van de Pyreneeën was de belangrijkste levensbron in de Nieuwe Steentijd.

Er leven een aantal beren in het Aspe en Ossau valleigebied, kleine aantallen wolven en een kudde van 2500 wilde geiten. Ook leven hier nog enkele grote vogels zoals gieren, witpootpatrijzen en roofvogels zoals adelaars. Door het verschil van hoogte, klimaat en grondsoort is ook de flora enorm divers. Hier groeien rododendrons, narcissen, blauwe irissen, edelweiss, 'ramondias' en vele andere prachtige wilde bloemen.

Het gebied kent vele mythen en legenden. Volgens een legende werden de bergen genoemd naar Pyrene, de dochter van de koning van Cerdagne. Ze was zo mooi, dat zelfs Hercules, voor dat hij de laatste van zijn 10 werken zou volbrengen, haar kostte wat het kost zou verleiden. Ze werd verliefd en volgde Hercules, maar ze werd onderweg aangevallen en opgegeten door wilde beesten. Hercules was zo door verdriet gegrepen, dat hij bij haar graf (de grot bij Lombrives) zo veel stenen op elkaar stapelde, dat de Pyreneeën ontstonden. Lombrives is de beroemdste grot en tevens grootste grot van Europa.